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女性酒サムライが切り開く 外国人向け酒蔵ツーリズム世界で急増!日本酒LOVE(11)

2013年に「酒サムライ」に任命された中村悦子さん(中)
2013年に「酒サムライ」に任命された中村悦子さん(中)

「酒蔵ツーリズム」という言葉を耳にする機会が増えた。全国各地の酒蔵を観光資源として地域活性化につなげる取り組みのことで、2013年に観光庁の呼びかけで酒蔵ツーリズム推進協議会が発足した。そのメンバーでもある中村悦子さんは外国人向け「SAKEツーリズム」の草分け的存在だ。

米国でIT企業に勤務していた中村さんは日本に帰国して、東京・赤坂のすし店で衝撃を受けた。「『開運大吟醸 波瀬正吉』(当時の名称)というお酒を飲んで、日本酒がこんなにおいしいなんて!とすごく驚きました。もう大興奮でした」と当時を振り返る中村さん。日本酒に開眼し、酒イベントに参加したり、積極的に全国各地の蔵見学にも行ったりするようになった。

そんな中、中村さんは一つの疑問を抱く。「日本人でも自分で蔵見学の申し込みをして、移動まで計画するのは結構大変。ましてや外国人はどうやって蔵見学に行くのだろう? 言葉も難しいし、苦労するのだろうな…」

米カリフォルニア州で生活していた時、中村さんは地元のワイナリーを頻繁に訪れていたという。日本の酒蔵でもワインツーリズムのような仕組みができないか、と考えた。蔵元と外国人をつないで、「外国人の日本酒ファンを世界中に増やしたい」と強く思うようになった。

シェフなどの外国人客と白菊酒造(岡山県)を訪問

そこで08年、中村さんは通訳案内士の資格を取得。さらに、日本酒の専門的な英語表現スキルを身につけることにも注力。日本酒造青年協議会が「酒サムライ」と認めたジョン・ゴートナー氏が英語で開催する日本酒専門家のためのセミナーコースも手伝った。09年からは「酒蔵ツーリズムを確立し、海外における日本酒、日本食、インバウンド観光の拡大に貢献する」ミッションを掲げ、海外の日本酒ファン向けに「Sake Tours(当初はSake Brewery Tours)」(酒蔵ツアー)をスタートさせた。

ツアーにはこれまで米国・オーストラリア・シンガポール・ブラジルなど11カ国から参加している。日本酒に興味がある外国人はもちろん、海外のメディア関係者や日本酒の輸出業務に携わる外国人の酒専門家向けにもツアーを開催。さらに大使館向けなどカスタム蔵元ツアーも実施している。

高知ツアーで外国人客は料亭でくつろいでいた

「お客様の約4割はリピーターです。中には毎年参加する方や、『今度はこの蔵に行きたい!』と蔵をリクエストしてくる方もいらっしゃいます」と中村さん。以前、SAKEツアーだと知らずに申し込んだ、お酒を飲まない79歳の外国人客もいた。だが、5日間のツアーで日本酒が飲めるようになり、最終的には日本酒の大ファンになって帰国したそうだ。さらに彼の日本酒体験ツアーの動画を見て、彼の友人からもツアーの問い合わせがきたという。外国人客のSNS(交流サイト)を通して、蔵元での体験が世界中に広がっているのだ。

酒蔵ツーリズム活動の功績が認められ、中村さんは13年に「酒サムライ」に任命された。「今思うと、旅行業界のこともよく知らないのに、『日本酒が好き!その魅力を海外に伝えたい』というパッションだけで、よく突き進んだなと思います」とほほ笑む中村さん。今では国内外の様々なメディアで中村さんの酒蔵ツアーのことが取り上げられている。

酒造りは毎年冬に行われるので、11月から翌年2月にかけて酒蔵ツアーのラッシュを迎える。訪日外国人の数は毎年増加し、日本酒に興味を持つ在日外国人も増えているので、中村さんたちのような酒蔵ツーリズムの仕事は年々拡大している。

日本酒文化の魅力拡大や地方活性化につながり、とても順調そうに見える。だが、中村さんは「この時期、私たちより忙しいのは蔵元。負担をかけないように酒蔵ツーリズムを推進していかないと」と安直に手を広げすぎることには慎重だ。

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