最初の生命が始まる瞬間は 宇宙生物学、再現に挑戦東京工業大学 地球生命研究所 藤島皓介(3)

ナショナルジオグラフィック日本版
地球生命のタンパク質のなんと約半分は中に金属を抱えているという。
文筆家・川端裕人氏がナショナル ジオグラフィック日本版サイトで連載中の「『研究室』に行ってみた。」は、知の最先端をゆく人物を通して、世界の不思議や課題にふれる人気コラム。2020年の年明け前後の「U22」に転載するシリーズは「宇宙生物学」がテーマ。地球と地球外の生命をともに考える地平からは平和へのメッセージが聞こえてきます。

◇  ◇  ◇

東工大地球生命研究所の藤島皓介さんは、とても大づかみに言って「生命が創発される条件を再現して確認する」研究を行っている。もう少し詳しく言えば、遺伝情報が転写され、翻訳されてタンパク質に至るまでの過程、いわゆる「セントラルドグマ」がどのようにして成立したのか、実験室の中で復元することで、その謎に迫ろうとしている。

そういった実験について詳しく教えてもらう前に、「そもそもの話」をしておこう。

とても大事なことなので、立ち止まって問いたい。

「生命って、何ですか?」と。

それが分からないと、すべての議論が漠然としたままになってしまう。

「クマムシの話をしましょうか」と藤島さんは、前にちょっと出たクマムシの話に立ち戻った。

生命の起源を研究している宇宙生物学者の藤島皓介さん。

「クマムシって面白くて、乾燥したりして乾眠状態、いわゆる樽(tun、タン)状態になる時、生と死のはざまの位置に自分を置いているわけです。ぼくも時折スライドなんかで出して、今このタン状態になっているクマムシは生きていますか、死んでいますかって問いかけます。代謝もすべて止まっていて、死んでいると言っていいわけですけど、水をかけると生きた状態に戻ります。生命の本質とはなにかと語ろうにも難しいのに、なぜか生きている状態と死んでいる状態というのは、何となく見分けられると。たぶん実はここにヒントがあって、生きているということと、生命であるということはたぶん別物です。生きているというのは状態で、その状態を維持するためのシステムが生命です。タン状態に入ったクマムシは、生命のシステムは持っているけれども停止している状態だと、僕はとらえてますね。水をかけるとそのシステムがまた動き出すわけです」

「生命とは」という問いかけだから、自然と議論は哲学的な領域にも踏み込む。生命の生命たるゆえんは、「生きている」という状態そのものだけでなく、それを維持するシステムにあるという見解には、はっとさせられた。

では、その上で、どういう条件が揃ったら、そういったシステムを持った生命と言っていいのだろうか。

「やはりそれも難しいんですが、幅広く受け入れられる説明を2つします。ひとつは、専門的な言葉になりますが、『非平衡状態の開放系』、つまり物質やエネルギーの出入りを許す構造を持つということです。これは、地球化学、生物物理、生化学の知識がある方には馴染みやすい説明だと思います。地球あるいは太陽から得られる様々なエネルギーを利用して絶えず有機物と金属を中心とした反応ネットワークの構造を維持しています。つまりは代謝をしていると言い換えてもいいかもれません。一方で『進化可能な自己複製系』というのもあって、これは、微生物学、進化生物学、分子生物学などに馴染んだ人には納得しやすいと思います。それぞれ生命のどの面を重視しているかの違いです」

今こそ始める学び特集
学生参加型コミュニティ 登録受付中
メールマガジン登録
注目記事
今こそ始める学び特集
学生参加型コミュニティ 登録受付中
メールマガジン登録