恐竜じゃなかった 卵化石は背丈ほどある古代巨大ガメ

ナショナルジオグラフィック日本版

中国で発見された卵の化石は、中に眠っていた子の骨格から、絶滅した巨大なカメのものと判明した(ILLUSTRATION BY MASATO HATTORI)

2018年夏、中国河南省のある農家で、古生物学者のハン・フェングル氏とジアン・ハイシュイ氏は、丸みを帯びた岩石が詰まった箱をのぞきこんでいた。この地域は恐竜の卵が出土することで知られ、農家の主は自宅近くで化石を収集していた。

収集品の中で、一つの球形の石が学者たちの目を引いた。ビリヤードのボールのような見た目で、これまで見た恐竜の卵とも違っていた。

武漢の中国地質大学を研究拠点とするハン氏とジアン氏は、当初、その卵が新種の恐竜のものかもしれないと考え、慎重に調べた。その結果、もっと希少な卵であることが判明した。絶滅した巨大ガメの卵だったのだ。

21年8月18日付で学術誌「英国王立協会紀要B」に掲載された新たな論文によれば、この新しく発見された化石は、絶滅したナンシュンケリス科の陸生ガメのグループだという。成長すると非常に大きくなるカメで、1億4500万年前から6600万年前の白亜紀に、恐竜とともに生息していた。この卵(同時代の卵の化石としては最大級)を産んだカメはとりわけ巨大で、その甲羅の長さは平均的な人間の身長ほどだったと研究チームは推定している。

「どう考えても、小型のカメではありません」。論文の著者のひとりで、カナダ、カルガリー大学の古生物学者ダーラ・ゼレニツキー氏は話す。

そもそも卵の中の子(胚)の化石が見つかることはめったにない。発育過程にある動物のデリケートな組織や骨は、歳月とともにたやすく分解してしまうからだ。カメの胚は、恐竜の胚よりもさらに見つかりにくい。「カメの卵は小さく殻が薄いことがその理由でしょう」とゼレニツキー氏は考えている。過去にもカメの胚の化石は発見されているが、系統を分類できるほど良好な保存状態のものはなかった。

今回発表された化石は、このグループに属する卵を特定したり、太古のカメの巣作りや適応について知るためのヒントを研究チームにもたらしてくれた。

米デンバー自然科学博物館の古脊椎動物学部門のアソシエイト・キュレーターで、今回の研究には参加していないタイラー・ライソン氏は、一つの化石から得られる結論は限られているものの、今回の古代カメの胚の発見は、さらに多くの発見の可能性を示唆するものだと言う。「あとは時間の問題です」

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卵の中の状態をCTスキャンで再現
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