2度の大戦、核実験に耐えた米戦艦 深海で70年ぶり発見

日経ナショナル ジオグラフィック社

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1916年、試験航海中の戦艦ネバダ。第二次世界大戦中は、大西洋と太平洋の両戦域で活躍した(PHOTOGRAPH BY GEORGE GRANTHAM BAIN COLLECTION, LIBRARY OF CONGRESS)

米海軍の戦艦ネバダは二度の世界大戦を生き抜いた不屈の戦艦だ。1941年12月7日(日本時間8日)、真珠湾攻撃の際に始動できた唯一の戦艦であるネバダは、爆弾や魚雷を受けて炎上し、座礁した。しかし、その後の改修を経て、ノルマンディー上陸作戦ではドイツ軍への砲撃に参加。さらに沖縄や硫黄島への侵攻作戦をサポートした。

終戦後、ビキニ環礁で行われた最初の核実験の標的に選ばれ、23キロトンの空中爆発(ただし、爆弾は外れている)だけでなく、続く水中爆発にも耐えた。そして48年7月31日、第二次世界大戦で強靭さを誇った船は、米海軍による4日間の砲撃演習により、太平洋に沈んだ。

保管されている資料や海底調査の結果、戦艦ネバダの残骸が真珠湾の南西約120キロの海底に沈んでいることがわかり、2020年5月11日付のプレスリリースで発表された。この発見は、文化資産管理会社SEARCHと海洋ロボットで海底探査を手がけるOcean Infinityによる共同調査の成果だ。

戦艦ネバダは、太平洋の水深約4700メートルの海底に眠っている。初期調査の結果から、海底の泥の中に逆さまの状態で沈んでおり、残骸は船体から600メートルほどの範囲に散らばっていると見られる。船首と船尾はなくなっていた。

ノルマンディーから沖縄、硫黄島まで掌帆兵曹としてネバダに乗り込んでいたリチャード・ラムジー氏は、「船が見つかったのは大変すばらしいことです」と言う。

この調査が始まったのは、コロナウイルスが猛威を振るう20年4月だった。大規模な海洋考古学部門を持つSEARCH社と、たくさんの海洋調査装置を搭載した調査船を持つOcean Infinity社との間で、1本の何気ない電話のやりとりがあった。たまたま調査船が、ネバダが沈んでいると言われる海域を航行しているときだった。

SEARCH社の上級副社長で、海洋考古学者として自ら調査団を率いるジェームズ・デルガド氏はこう述べている。「思いついたのです。今このタイミングで、人間のあり方、特に米国人の心に何かを訴える船があるとすれば、それは不屈の精神や強さを象徴する戦艦ネバダしかないでしょう」

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